讓癌細胞沉睡 腫瘤休眠為治癌新方向

癌症的發生來自於基因突變,基因突變後細胞不正常增生造成惡性腫瘤,已多年蟬聯國人死因榜首。研究發現某些癌症可處於靜止狀態數十年,在體內呈現「停滯」,在此狀態下腫瘤無法成長。

有許多癌症病患在接受藥物或手術治療後,長時間沒有疾病症狀,血液中卻還是能檢測到腫瘤細胞,但腫瘤並沒有復發或惡化,可以推斷細胞休眠的存在是腫瘤復發和轉移的關鍵,若能了解腫瘤休眠的發生機制將在癌症臨床治療上提供重要的理論基礎。

腫瘤生長必須依賴於血管的生成供給養分,血管隨著腫瘤生長而增生,常在腫瘤內部盤根錯節,但當無血管增生時,雖然癌細胞的增殖速度並沒有降低,但由於沒有養分來源使其壯大,癌細胞便於休眠狀態。癌細胞在缺乏營養下便會凋亡,使腫瘤處於潛伏期而不增長,腫瘤沒有來自周圍組織細胞微環境的支援,並不能單獨生存。

處於腫瘤休眠的患者,如同慢性病患者,疾病沒有根治但已能控制,沒有臨床症狀,若能藉由控制癌細胞內訊息傳導的路徑讓癌細胞進入「休眠期」,腫瘤休眠期間減低腫瘤成長,雖無法快速到讓腫瘤萎縮或消失,但尚能控制病情並不影響病患本身健康狀況。

腫瘤休眠若應用於癌症轉移能讓無法根除的轉移性腫瘤維持休眠,而現有的治療方式來達到腫瘤休眠其實很多。隨著基因圖譜的解謎,越來越多致癌信號機轉被發現。有關腫瘤休眠和復發機制一旦闡明,可通過研發標靶藥物及合併適量的化學治療,清除或控制這些持續存在的腫瘤細胞,從而控制腫瘤的轉移和復發。希望有一天,我們在面對末期癌症的時候,也能像治療高血壓、糖尿病之類的慢性病一樣。

參考文獻
1.Folkman J. ‘’Tumor angiogenesis: therapeutic implications.’’ N Engl J Med 1971; 285: 1182-1186.
2.Pan D.“Hippo signaling in organ size control. “Genes Dev 2007; 21: 886-897.

作者

沈靜

擅長觀察生技及醫療時事,並關心國際間最新醫療科技動態與發展,運用淺顯易懂的說明方式,讓讀者快速閱讀並理解。

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