變相的生化人製造計劃?美國生醫界的秘密會議

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1953 年克拉克(Francis Crick)及華生(James Watson)發現了雙股螺旋的染色體結構,開啟了科學界對於類人基因工程研究的創始與發展;50 年後,人類的 30 億萬對鹼基對已被排列出來,更進一步地帶領人們了解人類的基因以及對於疾病發展的相關應用。基因工程是一項對基因施與改造的技術,相關的基因倫理議題層出不窮,可以想像,再 50 年後,基因工程家與生醫倫理學家的對峙會到達哪一個平衡點呢?

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5月10日,將近 150 位美國頂尖的科學家與相關單位匯聚於哈佛大學,展開一場閉門式的會議,沒有媒體受邀,也沒有任何公開單位的條例申請。會議後不久後,西北大學(Northwestern U)的生醫倫理學教授 Laurie Zoloth 及已獲邀約卻拒絕前往的史丹佛(Stanford U)生醫工程學教授 Drew Endy 公開質疑了這項秘密計劃的可行性與倫理價值,而使得這項閉門會議曝光。

擔心人工智慧的反撲 基因科技的倫理受重視

而今,我們已「讀」出人類的基因體密碼,這群科學家們希望可以利用化學合成物「寫」出人類基因體的遺傳物質!根據已知的人類基因體密碼,人們將可以依照「主觀」的構想,而「寫」出一系列客製化或是仿化的基因體:應用於基因醫療、基因增強甚至是編寫出歷代帝王所渴求得長生不死基因。好比機器人學家所謂的程式碼撰寫,人們開始擔心人工智慧的反撲;而人工基因體的危害何在呢?藉由病毒傳染散播人工基因體細胞,或是人工細胞若入基因體駭客手中後果將無法想像;基因倫理或許就是在防治這些電影情節上映於我們周遭。

雖然這次會議的主辦人─哈佛大學教授 George Church 指出他們並沒有要製造「人」,而是要利用基因體序列合成「細胞」,而這些細胞可以應用于許多不同人類器官疾病上的發展與藥物篩選。不過,可以想像的是,要如何設定這些細胞合成的倫理道德界限會是一個長遠的挑戰。既然我們可以恣意合成基因體,那會想要「製造」誰的細胞呢?Zoloth 教授提出是否可以定序並合成愛因斯坦(Albert Einstein)的細胞?那誰又有權製造與擁有這些細胞呢?

這一樁閉門會議事件之所以會遭到多方基因倫理界的質疑與抨擊,一方面也是不久之前,美國國家科學院主辦的國際基因編輯高峰會議於 2015 年 12 月探討人類的基因編輯(gene editing)的合理性,並將基因編輯技術列為大規模殺傷武器,極力呼籲這種技術將導致出現「訂製嬰兒」。

而於同年的 4 月,中國首度將 CRISPR-Cas9 剪接技術應用于人類胚胎,他們解釋所使用的是無法存活胚胎,雖然最後實驗宣布告吹,但此次的嘗試引起國際質疑,並認為人類的基因,應該是目前普遍認為不能逾越的底線。編輯人類基因已經遭受如此多方的抨彈,可想而知各界對於人工合成人類基因的反應,也可以理解為何此會議要如此「秘密」。

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基因科技突飛猛進 生醫學正朝客製化發展

另一方面,人工基因體的合成細胞技術日益發達,今年三月底,由美國基因體研究先驅,同時也是第一代基因體計劃的領導人之一 – 文特(Craig Venter)所領導的研究團隊於科學(Science)期刊發表人工製造出迄今已知最小的基因體生命:JCVI-syn3.9,其基因體僅包含維持生命的 473 個必須基因,這個成果顯示基因體工程已經為踏入下一個時代而奠下了前驅準備。Zoloth教授也提出以成本上看來,組裝人類基因體的成本估計可行,若此計劃將訂,會是一項很有可能達成的目標。

若暫時放下道德倫理,以科學的觀點看來,這項計劃將會是新時代的突破,受惠者將廣布各領域,我們將更加了解我們本身以及個體的差異性,人類基因體細胞將可應用於各疾病的藥物篩選用及模式細胞研究,有機會製作個人化的細胞器官補給轉移,生醫學將會朝著精緻化與客製化發展。

雖然 Church 教授申明這項計劃用意不在「製造人」,而是更進一步地挑戰合成生物學(synthetic biology)的技術;但不對外的會議很難不讓外界抱持有違規範聯想。最後,主辦單位指出,這次的會議將會發表於科學期刊,並且連同公佈此次會議的錄影,所以不便事前對外公佈。但可以想像這個計劃若攤出檯面,將會牽連國際間學術、道德、技術與產業上的議題。

參考文獻:
1. The New York Times: Scientists Talk Privately About Creating a Synthetic Human Genome. May 13, 2016/5/16
2. Letter from Drew Endy & Laurie Zoloth: https://goo.gl/txdauC
3. Clyde A. Hutchison III et al., Design and synthesis of a minimal bacterial genome. 2016 Sci. 351:aad6253
4. John Travis. Inside the summit on human gene editing: A reporter’s notebook. 2015 Sci. http://goo.gl/IGRk8m

本文授權轉載自:
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