比墨西哥辣椒辣450萬倍的植物 ,或許能製成超強止痛劑!

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每個人都有「痛」過,痛覺是提醒身體有危險的一個重要警訊,是不可或缺的防禦機制。但是有些痛是人體難以承受的,例如重症以及安寧療護患者的疼痛,必須給予止痛劑讓患者度過難關。日前,美國科學家發現一種比墨西哥辣椒還要辣 450 萬倍的超辣植物,或許能製成強效止痛劑,可應用於臨床醫療上。

龍骨木中的RTX 可取代鴉片類的止痛劑藥物

這款「超級辣」植物是來自於摩洛哥的「龍骨木」(又名樹脂大戟)的仙人掌類植物,根據史高維爾辣度指標(Scoville Scale of Hotness),龍骨木的辣椒活性成分「樹脂毒素」(reiniferatoxin,RTX)辣度高達 160 億單位!比世界最辣的卡羅萊納死神辣椒(Carolina reaper)辣 1 萬倍,比哈瓦納辣椒辣 4.5 萬倍,比墨西哥辣椒還要辣 450 萬倍。為了安全起見,千萬不要隨便食用,否則下場會很慘。

龍骨木所含的樹脂毒素是一種類辣椒素,估計比辣椒素的辣度高 500 到 1000 倍,足以讓咀嚼龍骨木的哺乳類動物失去行為能力。然而,科學家發現這種毒素可成為一種具前景的止痛劑。將RTX注入至疼痛的關節,就能破壞負責傳送疼痛訊號的神經末梢。這意味著,醫學界可利用這種毒素製成更有效的止痛劑,或許可取代鴉片類的止痛劑藥物。因為鴉片類的藥物具有嗎啡,若使用過量恐有藥物成癮的不良副作用。

RTX對痛覺神經末梢接受器TRPV1具專一性

人體充滿各種感覺神經元。有些對輕觸特別敏感,有些能傳遞關節位置改變的訊號,而有些只能對組織損傷或是燒傷等刺激產生反應。RTX不會無緣無故地破壞所有的神經元,相反的,這種毒素只會結合特定的痛覺神經末梢接受器,稱之為TRPV1(Transient Receptor Potential Cation Channel subfamily V member 1)。當RTX與TRPV1 結合時,能將神經細胞的離子通道打開,讓大量的鈣離子進入,使神經細胞因為中毒而失去活性。

不過不用擔心,樹脂毒素不會影響其他感覺神經元,因為RTX對 TRPV1 受器具有高度的專一性。美國加州大學聖地牙哥分校(UC San Diego)麻醉學兼藥理學教授湯尼·亞克希博士(Tony Yaksh)表示:「所以我們獲得了選擇性,因為它只對 TRPV1 起作用,而 TRPV1 受器只存在於某些只傳遞痛覺的神經元。因此,我們可以選擇性的消除疼痛,同時不影響其他感覺的傳導,例如輕微觸覺或行走能力。」

因此,如果想要減輕膝蓋疼痛,可以直接將樹脂毒素(RTX)注射到膝關節組織。但得先記得進行麻醉,因為注射時會產生劇烈疼痛。不過幾小時後,疼痛感就會消失,患者的膝蓋會因為疼痛而失去知覺。

動物實驗的結果效果相當有效

研究人員已經在狗身上進行過此實驗。美國國立衛生研究院(National Institutes of Health)麥可爾·伊達蘿拉博士(Michael Iadarola)表示,這種方法相當有效,實驗的動物從跛行到可以奔跑,而且效果比預期的更久,其平均值約為五個月。其中一隻狗甚至可以正常行走18個月,牠的主人才意識到已經恢復!

RTX或許可應用於重症患者的安寧照護上

另外,RTX也有機會應用於癌症患者等範圍更廣泛的慢性疼痛。因為癌末患者進行的治療經常性的伴隨疼痛,所以RTX或許也能應用於安寧照護上。事實上,美國國立衛生研究院(NIH)已經開始著手進行針對股癌患者的相關實驗。

NIH的麻醉學家安德魯·曼尼斯醫師(Andrew Mannes)說:「我們使用與脊髓麻醉相同的技術,以樹脂毒素進行治療。不過不要真的注射到脊髓中,因為脊隨會因此而損傷,而是注射到包圍脊柱的液體。這些患者在接受治療時都必須麻醉,清醒後也需要短期地服用止痛劑,這能幫助患者度過最煎熬地情況。疼痛會逐漸消退,最終患者不會再感到疼痛。」RTX的工作原理與直接注射某特定部位(如膝蓋)的原理相同。但由於其更集中注射於中樞神經系統,因此它更能有效緩解疼痛,不過身體其他部位還是可以感覺到痛覺。

RTX與鴉片類止痛劑的差別在於,鴉片類需要持續使用,但RTX則不需要,曼尼斯醫師表示:「只要注射一次,其效果會持續一段很長的時間,因為神經纖維被破壞。不過要注意的是,它的效果無法被加強,但也因此沒有成癮的可能性。」

最後得提一下,若RTX未來被廣泛使用時,也不能用於緩解日常的疼痛,因為這是藥劑很強的藥物,是專門用在重症患者身上的。但這款植物或許可以幫助我們減少鴉片類藥物的使用頻率,或是其他類似的止痛劑。

參考資料:https://www.wired.com/story/resiniferatoxin/

 

生醫編輯群

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