昏迷達15年之久的植物人 科學家成功以神經刺激喚醒意識

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一名因車禍而持續處於植物人狀態 (PVS)達 15 年之久的男性,經過一向開創性的神經刺激治療之後,顯著出現意識甦醒的跡象,顛覆人們目前廣泛認為若人處於 PVS 達 12 個月就無法恢復既有的意識。

由於在車禍中嚴重的腦部受傷,該男子失去對周圍世界的認知,可是當植入迷走神經刺激器進入腦幹後,該人似乎閃爍回到意識狀態。牠開始用眼睛追蹤物體,在閱讀故事的同時保持清醒,當檢查員將臉靠近病人時,他的眼睛會突然張開。他甚至可以回應一些簡單的要求。這項最新研究表明:中低強度腦神經刺激可以讓腦癱瘓者的大腦重新恢復最低限度的意識狀態。目前,中低強度的腦神經刺激主要用於治療憂鬱症和癲癇。雖然大腦「最低限度」的意識狀態與正常狀態仍然相去甚遠,但這篇文章的作者認為這項發現替腦損傷後意識恢復提供了一線希望。這項研究發表於最新上線的Current Biology 雜誌。

法國里昂科學院  Marc Jeannerod 機構的 Angela Sirigu 說:「儘管患者仍然癱瘓無法言語,可是能夠回應。藉由刺激迷走神經,我們發現能夠增強患者對這個世界的意識。」研究人員使用盤型刺激器對腦傷患者的迷走神經進行微幅刺激,雖然這項用於治療癲癇、憂鬱症等症狀的方式目前其分子機制尚未被科學家闡明。可是 Sirigu 認為這應該也能幫助植物人的大腦恢復正常。因為迷走神經連接的是與大腦意識區域密切關連的腦丘,對腦丘施以刺激可以暫時喚醒一個人最低的意識,Sirigu想知道是否能夠施加更長時間的刺激,來喚醒植物人。
植入迷走神經刺激器後Sirigu與其同僚對研究中的植物人迷走神經進行不間段的刺激,並監測這個植物人的聲音反應、眼睛追蹤能力及大腦活動。經過一個月的電擊治療後,這名男子的意識出現微妙的恢復,儘管非常有限,但他的行為仍體現出他與世界的細微互動,他開始恢復用眼睛追蹤物體的能力。當醫生將臉貼近他面前時,他幾個重要的意識相關腦神經活動都表現出了增加。研究進行到地九個月的時候,意識恢復的水準不再增加,但大腦也並非退化到植物人的狀態,研究人員認為這種不間斷的迷走神經刺激儘管不能完全使植物人的大腦恢復正常,但卻能恢復植物人的一些基本意識活動。雖然這項技術並沒有完全恢復植物人的意識,但某種程度上也為全球千萬植物人家庭帶來一線希望。

Consciousness ‘restored’ using nerve stimulation

作者

江 盛之

擅長觀察生技及醫療時事,並關心國際間最新醫療科技動態與發展,運用淺顯易懂的說明方式,讓讀者快速閱讀並理解。

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