喚醒T細胞 免疫療法為癌症患者帶來希望

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多年來醫學界與科學家想找出治癒癌症的方式,從外在的治療方式到對病患身體造成相當負擔的放、化療法,研究人員開始利用人體內的免疫機制。

人體的免疫系統中,設有檢查哨般的「免疫檢查點」,免疫細胞的表面受體可以用來辨別入侵的外來物,避免免疫系統敵我不分攻擊自身的細胞,發生過度的免疫反應,這一套調節的功能,稱為免疫檢查點的機制,這套機制是由不同組的配體(ligand)及受體(receptor)反應來增加或抑制T細胞的免疫作用。當T細胞被活化時,它的表面會表現較多的CTLA4(cytotoxic T lymphocyte-associated antigen 4)或PD-1(programmed cell death protein 1)等免疫檢查點受體,當這些受體與抑制性的配體結合時,T細胞的活性會受到抑制,利用單株抗體與T細胞上的特殊分子(CTLA-4、PD-1)結合,讓T細胞發揮殺死癌細胞的功能,這些藥物稱為免疫檢查點抑制劑(checkpoint inhibitor)。這幾年免疫療法之所以成功成為熱門話題,就是因為初步的臨床試驗發現這些免疫檢查點抑制劑可以在許多不同的癌症中發揮殺死癌細胞的功能,比起化學療法更佳,為眾多癌症病患帶來希望,也由於是另一種新突破,許多國際大藥廠紛紛投入此類藥物的開發與研究。

但這些細胞卻會在腫瘤內的微環境失去了功能,在腫瘤微環境中,免疫細胞並沒有起到積極的清除腫瘤細胞的功能,癌細胞讓免疫細胞失去辨識敵我的能力,反而成為腫瘤的幫兇,透過分泌各種抑制因子來為腫瘤細胞的生長保駕護航,如何「喚醒」腫瘤微環境內的免疫細胞辨識出癌細胞成為研究人員重要的研究方向。而最近一篇發表於Cancer Discovery上的研究發現了肺癌和頭頸癌腫瘤細胞內可能缺少了特定的基因突變,導致免疫系統無法辨識癌細胞,若能成功了解當中的機制,未來癌症只需藉由免疫細胞的活化搭配標把藥物對癌細胞進行打擊,癌症將不再是絕症的代表。

生醫編輯 沈靜

作者

沈靜

擅長觀察生技及醫療時事,並關心國際間最新醫療科技動態與發展,運用淺顯易懂的說明方式,讓讀者快速閱讀並理解。

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