人類腦神經細胞能再生? 兩派專家持不同意見

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人體是由約37兆個小小的細胞組成,而組成的多種細胞,有些每天都會更新,有些幾個月才更新一次,有些細胞甚至不會永遠更新,衰老、死亡後就是沒了。究竟這些從出生開始就不會更新的細胞,如:神經細胞,會不會再度生長,是現今科學家所積極研究,也是腦神經科學界中最大的爭議。

海馬迴神經可再生?  老年時可保有記憶?

海馬迴是人體及其他脊椎動物腦中重要的區域,位於大腦皮質下方,主要為將短期記憶經過睡眠,儲存成長期記憶。而海馬迴是否有神經新生的現象,是此項研究的重點部分,當海馬迴有受損,會直接對記憶及個體學習有很大的功能喪失,在年紀越大時海馬迴神經細胞會愈少,若海馬迴可以維持身經細胞數量,此項研究若有結果,便有機會在老年時,也擁有良好的記憶。

科學家已發現  齒狀回會產生新神經細胞

然而早在1960年代,美國麻省理工學院的Joseph Altman,在成鼠中發現新生的神經細胞;而1980年代美國洛克斐勒大學Fernando Nottebohm也在鳥身上發現他們的腦區會產生新的且有功能完整的神經細胞。在當時對神經科學界來說是一大驚喜,也因為這兩個新發現讓許多人紛紛投入神經細胞是否會更新、再生的研究裡。

在一連串的研究中,科學家發現齧齒類海馬迴腦區中的齒狀回,會產生新的神經細胞,以利動物記憶。在老鼠實驗中發現,齒狀回的神經細胞新生現象會隨年齡增加而減少;但以人類來說,Nature研究的作者Sorrells和Paredes收集了59個人腦組織,年齡從未出生的嬰孩到成人都有,並統計出人腦神經新生分布的時間點。齒狀回中新生的神經元之數量,在出生後的第一年急劇下降,並且在7和13歲時觀察到少數死亡的新生神經元。另外在患有癲癇與健康成人中,其齒狀回區域並未觀察到新生神經元。

我們得出結論,在生命的最初幾年中,靈長類動物之海馬迴的新生神經元會迅速減少,且在成人中齒狀回的神經元並不會持續新生或極為罕見。

然而哥倫比亞大學Boldrini又發表出人類齒狀回內仍有明顯的神經元新生現象,他們收集了28個14到79歲的人腦樣本,統計的結果發現,雖然神經母細胞的數量會隨著年齡上升而下降,但未成熟齒狀回細胞的數量不管在哪個樣本中仍然維持一定的數量,因此Boldrini提出人腦是會有神經細胞新生的現象。

期望腦神經再生的秘密能被解開  以造福人類

現今就神經細胞是否能新生,還是個未知數,神經科學界仍分兩派,持不同意見,如:上述實驗使用樣本放置時間不同、樣本防腐處理方法不同,都可能影響到實驗結果,且也開始思考動物與人類的大腦有如此的差異。然而科學家皆一致認同,新生兒的海馬迴神經細胞新生數量與成人相比明顯來的多。此次神經細胞試驗亦可得知,大腦在人類器官中,果真是最複雜、最難解釋的未知區域,想要把大腦的秘密解開,以目前科技來說還不是那麼容易的。

參考資料

https://www.nature.com/articles/nature25975

https://www.technologynetworks.com/neuroscience/news/birth-of-new-neurons-in-the-human-hippocampus-ends-in-childhood-298394

生醫編輯群

作者

Richard Liao

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